Unir una Red Mundial de Respuesta a la Decoloración del Coral

El Desafío
A coral bleaches off the Hawaiian Islands. Photo credit: Greg Asner

Los eventos de blanqueamiento de coral son noticia todos los años.

Y cada año, los eventos de blanqueamiento se han vuelto más frecuentes y severos. Por ejemplo, la Gran Barrera de Coral de Australia: En los últimos cinco años, el arrecife se ha visto afectado por tres episodios de blanqueamiento de coral que han batido récords: uno en 2016, otro en 2017 y otro en 2020.    

Pero la asociación Allen Coral Atlas (Atlas), un esfuerzo pionero que utiliza imágenes satelitales de alta resolución y análisis avanzados para mapear y monitorear los arrecifes de coral del mundo con un detalle sin precedentes, acaba de lanzar una nueva herramienta que ayudará a los conservacionistas a estar al tanto de estos eventos de blanqueamiento de coral, permitiéndoles tomar medidas más rápidas para ayudar a los arrecifes a recuperarse. 

El Atlas utiliza imágenes de satélite para detectar eventos de blanqueamiento del coral desde el espacio y luego los añade al mapa digital gratuito y de código abierto. Y para ayudar a que el sistema sea más robusto y preciso, y en última instancia se convierta en una herramienta indispensable de seguimiento del blanqueamiento del coral para los conservacionistas de los arrecifes, necesitan un equipo que ayude a verificar en tierra la información que se detecta en el espacio. 

Nuestra Solución

Entra Andrea Rivera-Sosa.

Como nueva Directora de Proyectos y Divulgación de la Alianza para los Arrecifes de Coral (CORAL), Rivera-Sosa tiene la tarea de unir una red mundial de científicos que puedan meterse en el agua para confirmar lo que detectan esos satélites, y crear un consenso en torno a un mecanismo común para que informen de sus hallazgos. 

«Andrea es absolutamente la persona idónea para este trabajo», dice la Dra. Helen Fox, Directora de Ciencias de la Conservación de CORAL. «Hizo algo muy parecido en la región del Arrecife Mesoamericano, así que tiene mucha experiencia pensando en el blanqueamiento, en las metodologías y en las múltiples partes interesadas, y es una magnífica comunicadora científica: es la persona perfecta.» 

Este nuevo puesto forma parte de una subvención de 850.000 dólares para tres años de la Paul M. Angell Family Foundation. Al unirse a socios del Atlas como Vulcan Inc., la Universidad Estatal de Arizona, la National Geographic Society, la Universidad de Queensland, la Wildlife Conservation Society y la Reef Resilience Network de Nature Conservancy, CORAL ayudará a vincular los productos satelitales del Atlas con redes de científicos conservacionistas sobre el terreno para proporcionar nueva información de campo que validará y desarrollará el conjunto de herramientas del Atlas, empezando por el blanqueamiento del coral. 

Andrea Rivera Sosa
As CORAL’s new Project and Outreach Manager, Andrea Rivera-Sosa is tasked with uniting a global network of scientists who can get into the water to confirm bleaching events detected by satellites.

«Mi primera tarea es estudiar los diversos métodos que los interesados están utilizando para documentar el blanqueamiento a nivel mundial -y hay muchos- para evaluar los pros y los contras de cada uno y proponer una métrica unificada que todos podamos seguir sin cambiar la forma en que funcionan los programas de vigilancia», dice Rivera-Sosa. «También seguiré los lugares que están experimentando el blanqueamiento del coral, pero tenemos que empezar por establecer relaciones con la gente sobre el terreno. Dado que el blanqueamiento del coral es un problema mundial, creo que debemos abordarlo desde una perspectiva global. Y, como científicos, tenemos una verdadera oportunidad de unirnos en este momento».

Cuando las temperaturas del océano se calientan como consecuencia del cambio climático, los corales pueden estresarse y expulsar las pequeñas algas que viven en su interior, llamadas zooxantelas. Las zooxantelas utilizan el sol para hacer la fotosíntesis y proporcionan a los corales hasta el 90% de su alimento. Sin sus zooxantelas, los corales pierden esa importante fuente de alimento y pueden enfermar gravemente. Y si pasan demasiado tiempo en estado de blanqueamiento, pueden morir. También se vuelven más vulnerables a las enfermedades y les resulta más difícil superar otros factores de estrés, como la mala calidad del agua.  

El papel de Rivera-Sosa es una pieza importante de un esfuerzo más amplio para ayudar a los conservacionistas y científicos con la información que necesitan para hacer frente a estas amenazas. Contar con una herramienta como el Atlas para ayudar a la detección temprana del blanqueamiento permitirá a los conservacionistas responder en tiempo real y sensibilizar para tratar de reducir otros factores de estrés locales que ayudarán a la recuperación del arrecife. Y a medida que se añadan al Atlas otros sistemas de detección de amenazas, como la escorrentía de aguas residuales, se comprenderá mejor cómo se interrelacionan todas estas amenazas al arrecife. En última instancia, el Atlas será un recurso inestimable para que los científicos comuniquen y demuestren los efectos del cambio climático en los arrecifes de coral y exijan mejores políticas. 

Disponer de esta información también ayudará a nuestra investigación para comprender mejor cómo se adaptan los corales al cambio climático, y servirá de base para nuestras actividades de conservación destinadas a crear las condiciones que permitan a los corales evolucionar de forma natural. Es un gran trabajo, que tiene mucho en juego para los arrecifes de coral y las personas que dependen de ellos. Pero Rivera-Sosa no se deja intimidar por la presión. Lo único que ve es una oportunidad. 

«Este es el trabajo de mis sueños», describe emocionada. «Los arrecifes de coral son ecosistemas increíblemente diversos, hermosos, complejos y llenos de interacciones con las muchas especies que viven en ellos, y también proporcionan tantos beneficios a los seres humanos. Los arrecifes de coral me llenan de tantas preguntas científicas y oportunidades para estudiar y comprender cómo los estamos afectando negativamente y, lo que es más importante, qué podemos hacer para protegerlos».

Close up of Allen Coral Atlas bleaching monitoring tool
La nueva herramienta de monitoreo del blanqueamiento será de gran valor para los conservacionistas y científicos de los arrecifes de coral. Foto: Allen Coral Atlas

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